白血病

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白血病

                                                                                                                                                                                          馬作忠

02,2004 

        血癌是通俗的名稱,一般指的是醫學上的白血病(Leukemias)。血是紅的,怎麼生了病就變白?那倒不是,白血病是指來自血液中白血球系列的癌症。

        我們身體內的血液,除了血漿外,還有三類細胞﹕紅血球、白血球和血小板(Red blood cell, White blood cell and Platelet)。紅血球的功能在攜帶氧氣,白血球的功能在殺死入侵的細菌和清除體內受損的組織,血小板的功能在於止血。

        當我們抽血檢查,血液被抽入玻璃管內,垂直放置數小時後,可以看到三層,最下面是紅色的紅血球,最上面是淺黃色的血漿,大約各佔一半,中間有小小一層乳白色的,就是白血球。至於血小板,因個子小,不會沉澱而停留在上面血漿的那一層。白血球的數目大約是紅血球的五百分之一,血小板的數目則是白血球的二十至八十倍。

        紅血球、白血球和血小板都來自骨髓裡的幹細胞(Stem Cell),幹細胞分化成三類不同的母細胞(Blast),各自經過幾個階段發展成為紅血球、白血球和血小板,出現於我們的血液裡。它們各有不同的壽命,由幾小時到紅血球的一百二十天左右,時限一到就分解。不成熟的血球和血小板,都在骨髓內,如果出現在血液內很多時,就表示出了毛病。

        血小板系列很少有癌症出現。紅血球系列也是少有,有的話應該是“紅血病”,但醫學上叫“真性紅血球過多症”(Polycythemia Vera)。因此,血癌所指的就是白血病了。

        我們身體內的白血球有五種,最多的叫“嗜中性白血球”(Neutrophil),約佔百分之六十,其次是淋巴球(Lymphocyte)約佔百分之三十,其他三種加起來在百分之十左右,其癌症少之又少,不必考慮,所以白血病主要來自這兩種最多的白血球系列﹕

        A.骨髓性(Myelogenous)系列﹕幹細胞分化成母細胞(Myeloblast),經 PromyelocyteMyelocyteMetamyelocyteband後,成為嗜中性白血球(Neutrophil)。

        B.淋巴(Lymphatic)系列﹕骨髓裡以及淋巴腺裡的幹細胞分化成淋巴母細胞(Lymphoblast),經 Prolymphocyte階段,成熟為淋巴球(Lymphocyte)。

        白血病確實成因還不明,也許接觸放射物質(Radiation,例如日本廣島遭原子彈爆炸),化學物質(例如 Benzene),病毒(Virus)和位在高壓電線經過的地方等等。

        白血病有急性和慢性之分,急性是癌細胞停留在母細胞(blast)階段,這些母細胞佔據了骨髓,破壞正常的造血功能,因而引起貧血(紅血球減少),容易感染(白血球減少)和容易出血(血小板減少),也是病人求醫的原因。慢性白血病是癌細胞尚繼續發育下去,所以其癌細胞多少還有正常白血球的功能,因此病人可能發病很久而沒有明顯去求醫的症狀。而且常在求醫時發現已有肝、脾或淋巴腺腫大的症象。

        美國每年有兩萬七千名成人和兩千名小孩不幸得到白血病。由於來自兩個白血球系列,又有急性和慢性之分,所以白血病一般可以分成下列四種﹕

        1.急性骨髓性白血病(Acute Myelogenous Leukemia,簡稱AML),發生於兒童和成人,以成人居多,最多是發病於50歲前後。

        2.急性淋巴白血病(Acute Lymphatic Leukemia,簡稱ALL),發生於兒童和成人。兒童的白血病百分之八十是這一種。成人的白血病只有百分之二十是這一種。

        3.慢性骨髓性白血病(Chromic Myelogenous Leukemia,簡稱CML),常見於42歲左右成人,也發生於兒童。

        4.慢性淋巴白血病(Chromic Lymphatic Leukemia,簡稱CLL),幾乎從未見於兒童。而且百分之九十見於50歲以上成人,甚至一半的病例發生於65歲以後,也許可以說這是一種老年人的病。其預後也較好,常不須治療。病人有一半活過 6年以上,四分之一甚至10年後還活著,如果一個人必須得一種癌,而能選擇的話,我願意選擇這一種。有些病人死於“Blast Crisis”,這是指慢性白血病突然惡化,產生大量的母細胞,和急性白血病一樣。英文Blast除了“母細胞”外,還有別的意義,例如今年一月十日,美國東北地區遭遇有史以來最冷的天氣,氣象家說這是“Arctic Blast”所賜。這種來自北極的冷風,足以凍死人的。

        四十多年前我還是醫學生時,白血病可以說完全是絕症,尤其是急性白血病。在小兒科病房,看到母親們抱著她們的生存以月為數的白血病小孩,心裡替她們傷心。白血病的治療,是那時候以來醫學的巨大進步之一,所以其預後(prognosis)也好了很多。

        白血病的治療,是以化學療法(Chemotheraphy)為主,有時加上放射性治療(Radistion Theraphy),完全依照那一型和病人本身狀況而定。治療的原則是以藥物殺死癌細胞,因為癌細胞生長快,所以吸收多的有毒的藥而被毒死。正常細胞多少也會吸收這些毒性強的藥,所以才有種種副作用,例如掉頭髮和嘔吐等等。

        白血病尤其是急性,通常化學療法相當有效,在急性骨髓性白血病(AML),60歲以下的病人有百分之七十至八十能夠完全控制(Complete Remission)。   完全控制病情並不等於治癒(Cure),因為癌病會捲土重來(Relapse),所以在病情控制期間須再作化學療法,有百分之三十到四十能夠治癒。60歲以上的病人,通常一半的人能夠完全控制,而治癒的機會較低。

        急性淋巴白血病(ALL)的化學療法則有百分之八十能完全控制,百分之三十到五十能治癒,小孩的反應更好,分別為百分之九十五完全控制病情和百分之六十至七十治癒。

        那些統計數字,只是統計數字而已,對每個病人單獨來說,並沒有多大意義。最重要的是得了病,必須接受現實和挑戰,要充滿信心,和主治醫師合作。我們每個人的情緒,對我們的免疫力包括對抗癌症和其他疾病的能力很有影響。幾年前有一項研究報告,調查住院病人的宗教信仰,發現病人的禱告和別人為病人的代禱(不一定在現場),對於疾病包括癌症的康復有很大的幫助。因此,當我們聽到會友患病時,不論什麼病,我們都應該為他們代禱。